El Departamento de Agricultura de Estados Unidos (USDA) y la organización local Rural Community Development Resources (RCDR) llevaron a cabo el ciclo de conferencias “Camino al Éxito”, el cual estuvo dirigido a los agricultores hispanos del valle.

La conferencia se realizó el 7 de febrero en el Centro de Convenciones de Yakima y reunió a más de 125 trabajadores agrícolas. Los temas que se trataron fueron: la ley agrícola, la reforma migratoria, la seguridad en el cultivo, obtención de préstamos financieros, así como debates sobre la nueva ley de salud y la polémica legalización de la marihuana.

María Rodríguez, coordinadora del programa hispano en RCDR, explicó que la misión del evento fue poder capacitar a través de diferentes talleres informativos a los pequeños empresarios agrícolas para que éstos puedan “alcanzar el éxito” en esta industria.

Según informó Rodríguez, el evento estuvo divido en dos partes, un taller para las personas que quieren empezar negocios de agricultura, a ellos se les proporcionó información sobre los programas de préstamos y becas que están disponibles en Washington. Los otros talleres estuvieron dirigidos a los agricultores que ya tienen negocios establecidos, a ellos se les enseñó sobre los programas de inversión, cuentas de ahorro, mercadeo y herencia familiar del negocio en caso de accidentes o fallecimiento.

Juan García, administrador nacional de la Agencia de Servicios Agrícolas de USDA, fue el invitado especial de la conferencia.

García, cuya oficina se encuentra en Washington D.C., dijo que está fue su primera visita a Washington y subrayó que pudo ver en persona los desafíos que atraviesan los agricultores hispanos, pero también como muchos han logrado alcanzar el éxito.

“Los agricultores necesitan acceso a capital, a terrenos, a equipos para sus operaciones y nosotros queremos ayudarlos”, dijo García en entrevista, subrayando que en 2013, 36 agricultores del Valle de Yakima —y sus alrededores— recibieron ayuda financiera de USDA.

“La población hispana está creciendo y es probable que en un futuro sean los hispanos quienes van a estar más involucrados en este mercado”, apuntó.

La conferencia también tuvo dos sesiones abiertas donde se trataron temas controversiales como la nueva Ley de la Marihuana y la Ley de Salud Asequible conocida como “Obamacare”.

“Hemos recibido muchas llamadas preguntándonos sobre las leyes de la marihuana, por ello hemos traído a una persona del Control de Bebidas Alcohólicas de Washington para que eduque sobre esta nueva ley”, dijo Rodríguez. “Es muy importante decir que la ley todavía sigue siendo ilegal a nivel nacional”, apuntó.

Alan Rathbun, miembro de la junta de Control de Bebidas Alcohólicas de Washington, les dijo a los agricultores que el estado solo permitirá la apertura de 334 tiendas de venta legal de marihuana, aunque que esta cifra podría aumentar si la demanda lo requiere.

No obstante, Rathbun advirtió que este es un nuevo tipo de negocio que todavía está siendo evaluado por el estado y resaltó que existen muchos desafíos por atravesar. Uno de ellos, es que los bancos no ofrecen financiamiento para este rubro comercial ya que sigue siendo ilegal bajo las leyes federales.

“En este negocio usted no puede tener una cuenta bancaria, no se pueden realizar compras con tarjetas de crédito, solo se pueden hacer transacciones en efectivo”, subrayó Rathbun indicando que el gobierno federal está trabajando en la forma de solucionar ese aspecto.

“¿Hay oportunidad en este negocio? Yo ya he dicho que sí”, dijo Rathbun. “Pero los que empiecen en este negocio no van a tener un éxito inmediato, todo dependerá de muchos aspectos, pero yo creo que habrá oportunidades”, apuntó.

Rhonda Stone del Departamento de Salud de Washington expuso sobre la Ley de Cuidado de Salud Asequible y la importancia de que los trabajadores agrícolas se inscriban en los diferentes planes de seguros de salud que tiene el estado.

Detalló que la ley hace que la obtención de un seguro de salud sea obligatoria y quienes incumplan serán multados a la hora de realizar su declaración de impuestos. En 2014, la multa por persona será de 95 dólares; en 2015, 325 dólares; y en 2016, 695 dólares.

No obstante, dijo que este año los pequeños comerciantes, es decir, aquellos que tienen menos de 50 empleados, no requieren ofrecer un plan de seguro a sus trabajadores y estarán libres de penalidades.

“Por ahora no hay multas ni penalidades, pero esto podría cambiar en el futuro”, subrayó Stone.